StrandjaBlog - picture taken in Strandja Nature Park, Bulgaria

Driving to Bulgaria from the UK | Met de auto naar Bulgarije

Driving to Bulgaria by car can be a little bit challenging. Especially if, like we did, you are moving all your belongings at the same time.

We spent a lot of time planning the best route. Looking at websites, routeplanners, maps, forums, and talking to family, friends and complete strangers about it.

map of Europe showing 3 routes from the Netherlands to Strandja Nature Park in Bulgaria

We drove from the Netherlands through Germany, Switserland, Italy, and Greece to Strandja Nature Park in Bulgaria (the yellow route). The routes through Serbia (blue) or Romania (red) we not suitable for us.




Coming from the UK there are a number of routes you can choose to get to Bulgaria. One leads through Germany, Austria, Hungary, and Romania, and then enters Bulgaria from the North. We did not take this route, because it takes you through the Carpathian mountains, which apparently are a nightmare to drive. Loads of really slow trucks, small, winding roads, high and steep mountain passes. With a fully loaded car and trailer we thought this would be asking for trouble.

A second route is essentially the same as the first, but instead of going through Romania, leads through Serbia and then enters Bulgaria from the West. From what we heard this is a very good route. And we probably would have chosen it if we could have got insurance for driving through Serbia. We phoned almost every insurance company in the UK, but for one reason or another no-one was able to offer insurance for driving through Serbia.

The third route goes through France or Germany, Switserland, Italy, Greece, and then enters Bulgaria from the South. This is the route we took and we found it a very good route indeed. The only disadvantage is that you have to take a ferry from Italy to Greece, which is quite expensive. It is a nice change from driving though. Met de auto van Nederland naar Bulgarije is een beetje een uitdaging. Vooral als je, zoals wij, tegelijkertijd je hele inboedel verhuist.

Van te voren hadden we veel tijd besteedt aan het plannen van de beste route. Websites raadplegen, forums bezoeken, vragen aan familie en vrienden en volslagen vreemdelingen.

kaart van Europa met drie routes van Nederland naar Strandja in Bulgarije

Wij zijn vanuit Nederland door Duitsland, Zwitserland, Italie en Griekenland naar natuurpark Strandja in Bulgarije gereden (de gele route). De routes door Servie (blauw) en Roemenie (rood) waren voor ons ongeschikt.



Als je vanuit Nederland naar Bulgarije gaat rijden, dan zijn er een aantal routes. De eerste gaat door Duitsland, Oostenrijk, Hongarije, en lijdt via Roemenie naar het noorden van Bulgarije. Omdat deze route door de Karpaten gaat waar heel veel langzame vrachtwagens over hele steile en hele bochtige en hele smalle weggetjes gaan. Met een helemaal afgeladen auto en aanhangwagentje leek het ons beter om een andere route te kiezen.

De tweede route is in principe hetzelfde als de eerste, maar gaat door Servie in plaats van Roemenie en komt uit in het westen van Bulgarije (in de buurt van Sofia). Van een aantal mensen hoorden we dat dit een goede route is en dit had waarschijnlijk onze eerste optie geweest. Maar helaas was het voor ons niet mogelijk om een verzekering te krijgen om door Servie te rijden. Dit was echter alleen maar omdat we een verzekering in Engeland moesten afsluiten (lang verhaal, maar komt erop neer omdat we daar zes jaar hebben gewoond) en geen enkele Engelse verzekeringsmaatschappij was bereid deze Servie op te nemen in de polis.

De derde route gaat door Frankrijk of Duitsland, Zwitserland, Italie, Griekenland, en vervolgens zuid-Bulgarije in. Did is de route die wij genomen hebben. Een hele goede route met goede wegen en prettig en veilig rijden. Het enige nadeel is dat je een veerboot vanuit Italie naar Griekenland moet nemen. Dit is vrij prijzig, maar ook een welkome afwisseling van het lange autorijden.

But first… to the Netherlands!Vijf dagen autorijden

Being from the Netherlands it was of course compulsary for us to go to Holland first to say goodbye to family and friends. So we took the ferry accross the channel at Dover and then drove North through France and Belgium into our country of birth. If you are going straight for Bulgaria from the UK, you could either drive through France and into Switserland (you would be paying some toll). Or you could go via Germany and avoid the toll roads.

It took us five days to drive from the Netherlands to Bulgaria. We drove roughly ten hours a day at a speed of around 50 miles an hour, changing seats every two hours. This is quite a leisurly pace and it would probably be possible to do it quicker. But we had a fully loaded car and trailer and just wanted to arrive safely and relatively fit.
Wij deden er vijf dagen over om van nederland naar Strandja in het zuid-oosten van Bulgarije te rijden. Elke dag reden we ongeveer 10 uur met een snelheid iets boven de 80 kilometer per uur. Elke twee uur wisselden we van chauffeur. Een vrij rustig tempo dus en je kunt het waarschijnlijk sneller doen. Maar voor ons was het goed, omdat we een volle auto en aanhanger hadden en we veilig en redelijk fit aan wilden komen in Bulgarije.
Anyway, enough introduction now. It is time to fasten your seatbelts and read the story of our journey to Bulgaria.

Maar goed, genoeg inleiding nu. Tijd om je veiligheidsgordel vast te maken en het verhaal te lezen van onze reis naar Bulgarije.

from the Netherlands to South GermanyVan nederland naar Zuid-Duitsland

trailer loaded with household goods

Trailer fully loaded ready to go to Bulgaria


aanhangertje helemaal vol met huishoudelijke goederen

Aanhangwagentje helemaal opgeladen en klaar om naar Bulgarije te gaan

We woke up feeling quite anxious about whether we would make it there. After our good old Vauxhall passed away in the UK, we had to buy a new car in the Netherlands, and you never really know what you are going to get. Is it going to be strong enough to tow a fully loaded trailer over the Alps and into Greece and Bulgaria? Only time will tell… Vandaag gaat het dan echt gebeuren: we vertrekken naar Bulgarije. Beetje zenuwachtig. Nadat onze betrouwbare Opel in Engeland helaas gestorven was, hebben we een nieuwe auto in Nederland moeten kopen, en je weet natuurlijk nooit helemaal zeker wat je koopt. Is hij sterk en goed genoeg om compleet afgeladen, en met een trailer erachter over de Alpen te komen? Alleen de tijd zal het leren, maar genoeg reden voor ons voor wat stress en gezweet ’s nachts!

We left for Bulgaria at 9AM on a sunny Wednesday morning. The first 100 kilometres or so were to the Dutch border at Venlo. Common knowledge says that the German "Autobahnen" are the best. So I always thought of them as some kind of Uber-roads: at least four lanes wide, with completely smooth asphalt, spotless road markings, and the clearest road-signs on the planet. So we were a bit miffed to find us driving on roads with only two lanes, different colours asphalt, and road-works going on almost every 50 miles. We found long stretches of road more resembling the ribbed sand you see on a beach at low tide, than the completely smooth surface you would expect. Especially the trailer did not like those humps, and we often had it hopping behind us like a kangaroo.
We vertrokken naar Bulgarije om 9 uur, langs Breda, Eindhoven en Venlo Duitsland in. Wij dachten dat het algemeen bekend was dat de Duitse autowegen de beste zijn, een soort Uber-wegen, maar dat viel tegen. Sommige wegen leken meer op een strand met zandribbels bij eb, en de aanhanger vond dat allemaal niet zo leuk, die gedroeg zich een beetje als een kangoeroe. Ook veel weg werkzaamheden waarbij we werden omgeleid over slecht wegdek.

The road conditions did not seem to deter the Germans from driving with speeds nearing the sound-barrier. While we were hobbling along with our top-heavy car and trailer at 80 kilometres an hour (about 50 miles/hour), we were constantly being overtaken by everyone and everything.
Het leek de Duitsers niet te weerhouden van het rijden met snelheden waarbij ze de geluidsbarriere doorbreken, terwijl wij voortkropen met onze volgeladen auto met aanhang met 80 kilometer per uur. We werden constant ingehaald, zelfs door oma-tjes met rollators.
Most of the Germans really seem to support their own economy by the way. About 90% of the car makes we saw were German; Audi, Mercedes, Volkswagen, BMW, Opel. Maybe we all should do the same (although that would mean everybody in England driving Landrovers and no-one in the Netherlands actually driving any car).

Dutch road sign | Nederlands verkeersbord roadsign at the Dutch German border | verkeersbord aan de Nederlands-Duitse grens German motorway | Duitse snelweg

We arrived at our first stop at 7:30PM. Quite a few hours later than the route planner originally indicated. I do not know whether the route-planner allowed for sub-sonic German speeds or whether we just drove really slowly. The important thing was that we made it. Both car and trailer did really well, which made us really happy.
Om 19:30 aangekomen bij gasthof reutelende druivestok (of zoiets) in Duitsland, een paar uur later dan aangegeven op de route-planner. We weten niet of de routeplanner uitging van supersonische Duitse snelheden of dat we gewoon zeer sloom gereden hebben. De auto en trailer hadden het in ieder geval goed gedaan, dus we waren tevreden en opgelucht.

Found our room. There was only one non-smoking room in the Gasthof. We did not get it. Whoever was before us clearly did not get it either, because even though the windows were wide open when we entered, the room smelled like an English pub at 11PM before the smoking-ban. There were only two beds, so the people who were before us must have been "chain-smokers".
Onze kamer gevonden. Er was maar een niet-roken kamer in de gasthof, en wij hadden hem niet. Degenen voor ons hadden hem ook niet want ondanks dat de ramen wagenwijd open stonden rook het nog steeds naar een Engelse pub om 11 uur ’s avonds voor het rookverbod.

We left the room as quickly as possible to get some well-deserved German lager and apple-juice. Dave got attacked by a big scary white cat, the scars are now healing. When we went back to our room the smell of smoke had still not fully gone. We fell asleep really easily. I am unsure whether this had to do with the long journey or a near monoxide-poisoning.
De kamer gelaten voor wat hij was, en snel beneden een welverdiend glas duitse lager en appelsap gescoord. Dave werd nog aangevallen door een wiite pluizige kat, de littekens moeten nog helen. Als een blok in slaap gevallen, maar weten niet zeker of dat door de lange reis of door koolstof monooxide vergiftiging kwam.

From South Germany to North ItalyVan Zuid-Duitsland naar Noord Italie

High Swiss mountain partly covered in snow at the top

Driving through Switserland we saw some very impressive scenery


Zwitserse berg deels met sneeuw op de top

Door Zwitserland rijden was erg mooi. Vooral met zoveel hoge bergen

Nice breakfast in the morning with German style knitted chicken egg-warmers. White cat came in to say hello to everyone. We ignored it and left the Japanese tourists to get their hands scratched.
Lekker ontbijt smorgens, met Duitse gehaakte en gebreide kippetjes als eiwarmers, Het witte pluizige monster kwam weer binnen om hallo te zeggen tegen iedereen. We hebben hem genegeerd en de Japanse toeristen de kans gegeven zich te laten verminken door het valse kreng.

Car and trailer still there! We left 9 AM. We were stopped at Swiss border by the border police and had to buy a second "vignette" for the trailer: 30 Euros. Explained we had household goods on trailer; no problem. Border police were very grumpy. De auto en trailer waren er nog! Om 9 uur weer vertrokken. Door Zwitserland rijden was fantastisch, wat een fantastische bergen! Veel foto’s gemaakt maar bijna allemaal uit een rijdende auto dus mislukt. Het weer was erg lekker tot we door de Gotthard tunnel kwamen; 17 kilometer door een berg! Een aardrijkskunde les werd bekrachtigd toen we uit de tunnel kwamen; aan de andere kant van de Alpen was het erg slecht weer. Een aardige Italiaan vertelde dat het normaal slecht weer is aan de Zwitserse kant, maar dat was niet veel troost voor ons terwijl we in de zeikende regen 3 uur in de auto schuilden omdat we pas 3 uur later bij de B&B terecht konden.

German, Italian, and Swiss flags at the border | Duitse, Italiaanse, en Zwitserse vlag aan de grens The drive through Switzerland was great. What stunning mountains! We took loads of photos mainly from a driving car so they are all crap The higher Alps had snow on them. For a Dutch person this is a really impressive country. Met de auto door Zwitserland is prachtig. Zeker als je uit Nederland komt. Wat een prachtige bergen! We hebben heel veel foto’s gemaakt, maar de meeste vanuit de auto en dus bewogen

The weather was really nice until we drove through the Gotthard-tunnel: 17 kilometres through a mountain. Impressive piece of engineering. Confirming everything we have learnt during geography lessons in school, the weather was completely different when we came out of the tunnel. The Alps had been hiding a heap of really shit weather from us, it was pouring with rain. A nice Italian guy explained that the crap weather is normally located on the Swiss side of the Alps, but that was not comforting us very much as we had to shelter in the car for 3 hours until the Italian B&B was available to us.

The B&B we had booked proved to be extremely hard to find, so we phoned them up. And the owner very helpfully came down on his moped to guide us, but almost choked when he saw the size of the trailer. I had phoned him beforehand to say we had a trailer, but he said I had not told him it was 3 metres high (it was not). We followed him through the main road of the village, took a very sharp right turn, and had to go up a really steep hill with an extremely narrow single track road. For some reason this road was busier than the high street and cars kept coming down.
De B&B die we hadden geboekt bleek erg lastig te vinden; de google maps aanwijzigen stuurden ons naar een doodlopende straat waar we god zij dank een plek vonden om de auto plus trailer om te draaien. We hebben de eigenaar gebeld is die is met zijn Moped naar het dorpsplein gekomen om ons op te halen. Daar mochten we niet parkeren, maar we hadden even de motorkap uitgezet zodat het eruit zag alsof we pech hadden.

De Moped-man schrok een beetje toen hij de trailer zag; hij had geen trailer van 3 meter hoog verwacht. Dat was hij ook niet, maar goed. Vervolgens warden we en stuk of 4 haarspeldbochten en 25% hellinkjes opgeleid waar maar 1 auto tegelijk door kon, echt het laatste wat je wil met afgeladen auto met trailer. Boven aangekomen moest de trailer afgekoppeld en gebalanceerd worden op een soort "vlak stuk" ter grootte van een vierkante meter, met aan 3 zijden smalle wegen die gelijk 25% omlaag stortten. De vierkante meter was het midden van het kruispunt en natuurlijk stonden er ongeduldige Italianen te wachten…

Afijn, we hebben de trailer in de garage gekregen, de auto moest verderop geparkeerd worden op een soort platform boven een afgrond.

Luckily our Moped driving B&B guide managed to stop every single car that came down at a passing place so we could "safely" squeeze through. I would not have wanted to do a "hellingproef" (this is what it is called when you have to drive away when stopped uphill on a really steep hill, this is a special subject during your Dutch driving license test) on that hill with our very heavy old car and trailer. All a bit stressy and lots of sweaty hands, but we made it! De eigenaar van de B&B was een beetje obsessed met veiligheid; elk poortje en elke deur had drie sloten die bij doorgang onmiddelijk vergrendeld moesten worden; we vreesden het ergste voor onze auto die buiten in de boze wereld geparkeerd stond.

Arrived at the B&B, only to find out that our Moped driving B&B owner was not only a very good guide, but also a had an obsession with security. Every door had to be locked at all times immediately upon passing through it. We did not question it and just stayed in the B&B with the knowledge we were safe from any intruders.

Had a very good "Quattro fromagio" pizza with really nice wine at the local restaurant/bar. We wanted to leave early to have enough time to make it to the ferry in Ancona, to attach trailer to car (it was parked in garage for the night, but it required quite some logistic skills to re-attach it as that had to be done on the crest of two roads with both directions going down 25%) and to make sure we would not meet any moody Italians driving car and trailer through a zillion hairpin bends.
Daarna een lekker pizza gegeten in een locale blues bar, en weekend miljonairs gekeken met de eigenaar. Besloten de volgende dag om 4 uur op te staan zodat het rustig zou zijn op de weg naar beneden en op het "kruispunt" waar de trailer weer aangekoppeld moest worden. Het weer was heel slecht,; onweer, en toen de stroom in de B&B uitviel zat er niets anders op dan maar te gaan slapen.

picturesque Italian church with white tower against dark blue evening sky

Beautiful Italian little church. Its white tower highlighted against the dark-blue evening sky.


 mooi Italiaans kerkje met witte toren tegen donkerblauwe avond lucht

Een mooi Italiaans kerkje, de witte toren steekt af tegen de donkerblauwe avond lucht.

The weather stayed bad whole night with massive thunderstorms and power cut, so nothing else to do but sleep.

From North Italy to the ferry Van Noord Italie naar de veerboot

Left early from North Italy, we got up at 4am and left 5am. Fixing trailer to car went well, apart from sounding horn accidentally and waking up the whole neighbourhood. A dog was walking in the street anyway.
Vroeg vertrokken vanuit Noord-Italie. Aankoppelen van de aanhanger ging goed, op het per ongeluk toeteren en wakker make van de hele buurt om 5 uur ’s ochtends na. Verder geen auto te zien om 5 uur ’s ochtends.

Italian motorways best so far (Germany and Swiss were worse, although quite good). Had to pay toll several times. Fairly dull landscape. Italian drivers fine (they did flash their lights and sounded their horns when we were in the left lane with 60kms / hr but I think they had the right to do so). Signs somewhat confusing. Take some getting used to. The way they indicate an exit suggests the inside lane becomes the exit lane, so we naturally moved to the middle lane (with slow speed, which the Italians did not like), only to find out the sign makers meant there will be an exit but it will be a separate lane. Lang moeten wachten bij de boot, we waren er als eerste maar gingen er als laatste op. De veerboot was ontzaglijk groot en het wacht echt ongelooflijk hoeveel vrachtwagens erop gingen. Een groepje verhitte Italianen was verantwoordelijk voor de logistiek, met fluitjes stonden ze mensen te commanderen en te schelden. Wij moesten de auto en trailer op de boot omkeren in een ruimte waar ieder normaal mens geeneens file parkeren zou proberen. Een oude man, die het allemaal niet snel genoeg deed kreeg zowat een hartaanval en de auto werd door de haantjes zelf bestuurd door het raam onder luid gefluit en gevloek. Een echt circus. Het eten op de boot was goed en de hut ook, maar veels te duur natuurljk (150 euro per persoon plus nog de kosten van auto en trailer).

Italian landscape seen from car window | Italiaans landschap gezien vanuit autoraam car and trailer parked in front of port building Italy | auto en trailer geparkeerd voor havengebouw in Italië car and trailer in line waiting for ferry to Greece | auto en trailer in de rij wachtend op veerboot naar Griekenland
Ropes being hauled onto ferry | Touwen worden de boot op getrokken Italian port of Ancona disappearing in the distance seen from ferry | Italiaanse havenplaats Ancona verdwijnt in de evrte gezien vanaf veerboot Pilot vessel sails away from ferry | Loods bootje vaat weg van veerboot

Arrived at boat. Got ticket. Were bossed around by a police (?)woman on the parking lot. Apparently we were in a bus lane and she thought it would be better for us to take up 3 normal parking spaces instead. We did not argue it.

Long wait at the ferry in Ancona. Quite interesting to see what happened and how the Italians behave. All the men act like cockerels. Very funny to see. Finally got onto Ferry (which is really MASSIVE). Bossed around by 3 Italians in charge of getting every car onto the ferry. Part of the "conversation": back, zuruck, turn, turn, left, right, go, go , arrivadechi, go, turn left, zuruck, si, asshole, (many heated gestures), go, go. Right… STOP! Walks away immediately without looking.

ferry arrives in port seen from below

The ferry from Italy to Greece arrives. A massive ship that takes an incredible amount of cars and trucks.


veerboot komt aan in haven gezien van onderaf

de veerboot van Italië naar Griekenland komt aan. Een gigantisch schip waar een enorme hoeveelheid auto’s en vrachtwagens op gaat.

An old man in his car almost got a heart attack because the Italian "logistics managers" almost pulled his steering wheel out of his car when he did not act quickly enough. We almost got an heart attack too because they ordered us to turn the trailer and car around in a space so small any car driver in his right frame of mind would not even dare a parallel park. But we did it. It was unbelievable how many trucks they fitted on the ship! We had a nice meal and the cabin was good.


From Igoumenitsa to East Greece
Van Igoumenitsa naar Oost Griekenland

Woke up in cabin at boat. Inside cabin with no window so no idea of time. Luckily we remembered to charge the mobile phone the night before, so we could see it was a quarter to seven. Went outside for fresh air and day light. Living on a submarine must be really weird. Could already see Greek coast, very pretty. Had amazingly expensive breakfast with stale soggy bread rolls.
Wakker worden in de hut was vreemd zo zonder raam. Geen idee hoe laat het was. Gelukkig was de mobiele telefoon opgeladen en zagen we dat het kwart voor zeven was. Even naar buiten voor frisse lucht en daglicht. Het leven op een duikboot moet erg vreemd zijn. De Griekse kust was al in zicht, het ontbijt was erg duur met soppige oude broodjes. Daarna naar het autodeck. De italianen met de fluitjes waren al weer op dreef, maar onze auto was al gekeerd dus we reden zo de boot af zonder uitgescholden te worden.

port of Igoumenitsa in Greece seen from the ferry

Arrival in the Greek port of Igoumenitsa on a beautiful morning.


haven van igoumenitsa gezien vanaf de veerboot

Aankomst vroeg in de ochtend in de Griekse havenplaats Igoumenitsa

We got ready to disembark. In car on car deck. The guys with the whistles were there again going mental. Luckily our car and trailer had already been turned around the day before, we are still in therapy for that. But we could drive off smoothly feeling sorry for our fellow unlucky passengers.

We were worried about being stopped by customs or police because we read the night before we left that any trailer in Greece needs an "oplooprem" (brake on the trailer). And ours did not have that. Luckily there was no customs or police. We did not question it and just drove on swiftly. We waren wat bezorgd dat we problemen zouden krijgen met de aanhanger; het blijkt dat je in griekenland niet met een aanhanger mag rijden die niet geremd is. Gelukkig was er geen douane of politie te zien, dus we reden snel weg de Griekse Bergen op de spiksplinter nieuwe snelweg, de Egnatia odos.

Onto the new motorway through the mountains. Very pretty especially near the coast, see pictures! But one part unfinished, with no suggestions how to drive that small bit of 100 km on alternative roads. We had to search for the correct route. No-one seemed to know how to get back onto the motorway. All Greek people very helpful and friendly, but did not know a thing. Playing triktrak (backgammon) in cafes. Die weg is echt heel erg mooi, vooral het eerste deel bij Igoumenitsa door de Bergen. Maar een stuk was nog niet klaar, wat onze beide kaarten (1 ANWB en 1 uit Engeland) niet aangaven. Het hield gewoon op en er waren ook niet echt suggesties voor hoe die 100km zonder snelweg te rijden, we moesten de route maar zelf vinden.

Geen enkele Griek leek te weten hoe je zo snel mogelijk weer bij het andere eind kwam, ze waren allemaal erg vriendelijk maar we hadden het idee dat ze niet echt verder kwamen dan triktrak spelen in het dorpscafe (waar we ze bij stoorden door de weg te vragen).

high up somewhere in the Greece mountains | hoog ergens in de griekse bergen After going up a really steep mountain on a really small and really windy road (the car did very well on this ultimate test), and seeing less and less traffic (especially no trucks at all), we realised we were on the wrong route. Of course there was nowhere to turn the car-trailer-combo. We attempted to turn the trailer on a semi-level part of the road by disengaging it and turning it by hand, but were afraid we would push it off the hill and lose it forever. In desperation we decided to drive on and then found a place we could turn 200 metres up the road after the next bend (typical). Turned, went down the road. Backtracked 20 miles up and down a mountain. Found the main route again. Questioned more locals. Studied 2 maps. No-one knew what the best route was. Decided on what seemed reasonable by looking at the map. Soon found out it was, because all the trucks were following it. De suggestie van een jong stel om de eerste links te nemen leek niet echt het juiste advies. Het ging steil omhoog met haarspeld bochten en geen enkele andere auto te zien, alleen een schaapherder met kudde. We waren zeker niet op de goede route, maar het draaien van de auto-trailer combi leek onmogelijk. Het was nergens breed genoeg en het was zo steil dat we bang waren dat de trailer naar beneden zou denderen.

Na een poging die snel gestaakt werd besloten we maar door te rijden, om dan natuurlijk 100 meter verder om de hoek een parkeerplek te vinden (typisch!).

Trucks were a mixed blessing. On the one hand we knew that, as long as we saw trucks, we were on the right route. On the other hand some of them were really really slow, especially a Bulgarian trailer with cars on it. It crept up the mountain so slowly that even in first gear we had to work really hard to stop the engine from stalling. At one point we were almost overtaken by a snail. The engine got quite warm, so we had to put the heating on full blast and the windows open. Luckily we were almost above the tree-line in a skiing resort (!), so it was quite cold already. Imagine doing this in July or August. Nightmare. Managed to overtake the car-loaded-trailer-monster on one of the extremely rare parts of that road where there was a straight stretch of road longer than 50 metres. There was a really long queue of cars behind us that did not manage to overtake. We never saw them again.
Een paar kilometer terug weer de berg af, nog twee Grieken gevraagd, en eindelijk weer in de goede richting want we hadden nu ook de vrachtwagens weer terug gevonden. Aan de ene kant mooi, aan de andere kant irritant want nu zaten we vast achter Bulgaarse vrachtauto’s volgeladen met onze auto-afdankertjes, die met 10km per uur de berg op kropen. Zelfs in de eerste versnelling was het moeilijk om de auto niet te laten afslaan. Op een gegeven moment werden we zelfs ingehaald door slakken. Het was de ultieme test voor de auto.

Found the motorway back after what felt like a lifetime. We consider ourselves environmentalists, so it was quite a weird sensation to feel such euphoria over 60,000 tonnes of asphalt. Dit hele grapje had ons 4 uur gekost, dus we waren erg blij toen we eindelijk weer de snelweg op konden.

white light floods around exit of motorway tunnel in Greece | wit licht schittert de uitgang van een tunnel in op de snelweg in griekenland Signs all the way on-route about how many hundred million Euros this stretch of motorway or that tunnel had cost. At least we now know where our EU money goes, thank you everyone!! Overal langs de weg stonden grote borden met hoeveel euro’s dat stuk snelweg of die tunnel gekost had. Sommige stukken kostten meer dan 100 miljoen, dus dat is waar jullie centjes heen gaan; allemaal bedankt hoor!!

Lost lots of time and Greece really quite big so had to drive on fast into darkness. We finally arrived at what we thought was the eco-centre where we had booked our overnight stay, only to find it completely deserted.

Walked round with torch, found no-one. Went back to car and onto the road. Drove to village, where all the locals were preparing to go to church, carrying candles (it was Easter evening). In Greece and also in Bulgaria, they take candles, and light it in church from the Easter candles, and take the "light" back home. Quite a nice tradition.

We asked for hotel and miraculously found the real eco-centre. It was about to close, but one person was left and showed us the room, after which he huddled off to church with a candle. We were VERY happy because we were already preparing for a night sleeping in the car.

Room was really hot for no apparent reason. Main source of heat seemed to come from a cupboard. At least our clothes did not get cold.
Veel tijd verloren dus daarna vol gas want we hadden nog een uur of 7 te gaan. Dat bleek wel te kloppen en we kwamen uiteindelijk in het donker bij wat we dachten dat het eco-centrum was aan. Met zaklamp rondgelopen, maar er was geen kip! Het was inmiddels al 11 uur ’s avonds en we besloten maar om in het dorp te kijken of daar misschien iets van een hotel was.

Iedereen was daar op z’n paasbest op weg naar de kerk met een kaars want het was de avond voor pasen. Er werd ons verteld dat er twee hotels waren, misschien hadden ze nog plek. Met veel geluk kwamen we precies terecht bij het eco-gebeuren waar we geboekt hadden, er was nog net iemand die na ons de sleutel toegestopt te hebben ook naar de kerk rende met zijn kaars.

Wij waren dolgelukkig dat we niet in de auto hoefden te slapen, want daar waren we ons al mentaal op aan het voorbereiden.

lights trailing looking out of car wfront window to blue evening sky

Driving into the evening on excellent Greek motorway


lichten van auto’s gezien vanuit voorruit auto tegen blauwe avondlucht

Doorrijden om onze bestemming te halen op de uitstekende griekse Snelweg.

Quite interesting eco centre. No light saving bulbs. Radiators on full blast with 21°C outside. No water saving shower. Massive floodlight outside on all night (1000Watts) attracting suicidal moths and hundreds of May-bugs (Melolontha melolontha) from 10 km around, including a massive moth which we think is a Great Peacock Moth Saturnia pyri. We slept well though. Best wel interesante eco accomodatie. Geen spaarlampen, verwarming op maximum terwijl het buiten 21 graden was (de kamer was echt veel te heet, we hebben eerst de deuren en ramen eens goed open gezet). Gigantische bouwlamp heel de nacht aan buiten van minstens 1000 Watt die alle motten en meikevers met zelfmoordneigingen van 100 km ver aantrok. Hij verlichtte wel mooi de auto met het karretje! Er waren echt honderden meikevers, ook in de kamer, en een enorme mot, zie de foto.

From Greece to BulgariaVan Griekenland naar Bulgarije

On the morning of the last travel day, we woke up feeling rather like the May-bugs that had spend all night trying to crash into the 1000 watts lamp. Had a quick breakfast, where Dave mistook the local cream cheese for yoghurt, so he had a rather hearty bowl of diary.
Toen we wakker werden voelden we ons een beetje als de meikevers die de hele nacht in de 1000 watt lamp gecrashed hadden. Snel ontbeten, waarbij dave dacht dat de locale roomkaas yoghurt was, dus dat was nogal een zwaar ontbijt. Weer de weg op richting Bulgarije. Om ons vast voor te bereiden werden de wegen al slechter.

May-bug on its back | Meikever op zijn rug sign indicating 4 kilometers to the Bulgarian border from greece | verkeersbord dat aangeeft dat de Bulgaarse grens nog 4 kilometer weg is trailer seen moving over Bulgarian road | aanhanger rijdend over een Bulgaarse weg

Hit the road again in the direction of Bulgaria, ominously, the roads started to become worse, to prepare us for what was to come in Bulgaria. We had been having nightmares about the Greece-Bulgarian border crossing for months; it had taken at least one and a half day to load the trailer, if they would ask us to offload to check, it would be a disaster. Luckily they were all in a good mood, after explaining that I had my bed in the trailer (legloto mi), we were allowed to drive on, even with a smile!! We hadden al maanden nachtmerries over de Bulgaars-Griekse grens. Het had zeker anderhalve dag gekost om de trailer op te laden, als we hem zouden moeten uitpakken zou dat een ramp zijn! Maar we kregen een glimlach en mochten zo doorrijden nadat ik in vloeiend Bulgaars had uitgelegd dat mijn bed op de aanhanger zat ;P

After a few minutes of driving we hit some typical Bulgarian driving conditions; a very new asphalt road in places, but in each village we were diverted along a potholed track along the donkey sheds of the village. Knowing this country a bit, we have to sympathise with the villagers who will probably have to wait five years before the roads in their village are fixed. To wet our appetite a bit for what was to come in Bulgaria, a Black stork (Ciconia nigra) showed itself off flying over a field close to the car. We have already seen this fantastic bird before when we were in Bulgaria.
Al na een minuut of 5 echte Bulgaarse omstandigheden; nieuw asfalt op de wegen maar de dorpen waren ze vergeten dus daar werd al het verkeer omgeleid via de ezel en geiten schuur. Die arme mensen moeten waarschijnlijk nog jaren wachten tot de weg in het dorp zelf ook afgemaakt wordt. Gelukkig hebben we het allemaal overleefd.

Onderweg nog een zwarte ooievaar gezien, die zijn erg zeldzaam.

road broken up with signs indicating alternative route

The Bulgarian roads are of a completely different league. These roadworks will probably be in place for at least 2 years.


opgebroken weg met verkeersborden die een alternatieve route aangeven

Het Bulgaarse wegennet is niets van wat je gewend bent. Deze wegwerkzaamheden zullen waarschijnlijk minimaal 2 jaar doorgaan

Not once during the whole journey have we been stopped by the police. Only at the Swiss and Bulgaria border we were asked about the contents of trailer. With only five more minutes to go to our final destination in Strandja, we thought we had made it, only to find the Bulgarian police around the corner waving at us with a stop sign. After inspection of my driving licence, we were allowed to drive the last five minutes. Our friends were waiting for us with Rakia (local schnapps) and a good meal. After drinking and talking for a few hours, we un-packed the trailer and collapsed in a heap.
Geen enkele keer tijdens die 3000 + kilometers zijn we aangehouden door de politie. Alleen bij de grens kregen we wat vragen over de inhoud van kar. Maar 5 minuten van de bestemming werden we aangehouden door de locale politie.

Na een inspectie van onze rijbewijzen en paspoorten mochten we de laatste minuten doorrijden. Onze vrienden wachtten al op ons met de Nederlandse vlag uit en een heerlijk maal en de locale schnaps, rakia, stond al klaar.

Nadat we een uur of wat gedronken en geklonken hadden, hebben we moe maar voldaan de trailer uitgepakt, het bed neergezet en erin gestort.

Our route to Bulgaria
Onze route naar Bulgarije

In the Netherlands we took the A16, A58 and A67 to get to the Dutch German border at Venlo. And then into Germany taking the A61 (E31) South to Koblenz and Mannheim. Near Mannheim we took the A5 (E35) South to Karlsruhe and our destination for the day Freiburg in Breisgai.
In Nederland zijn we over de A16, A58, en de A67 gegaan richting de Duitse grens bij venlo. Vervolgens Duitsland in over de A61 (E31) in zuidelijke richting naar Koblenz en Mannheim. Bij Mannheim namen we de A5 (E35) in zuidelijke richting naar Karlsruhe en onze eindbestemming voor de dag: Freiburg in Breisgai.
The next morning we continued to the Swiss border and took the A2 (E35) passing along Luzerne and the beautiful Vierwaltstätter See. Then further South through the impressive 17 kilometres long St Gottart tunnel. Great if you are claustrophobic. On to the Swiss Italian border where we spent the night in Como. To drive through Switserland you need a vignette. We bought one in a Dutch AA shop for the car in advance, but found out we also needed a vignette for the trailer. A grumpy border policeman very kindly sold us one for 35 Euros. Problem solved.
De volgende ochtend reden we door naar de Zwitserse grens vanaf waar we de A2 (E35) op gingen langs Luzerne en het mooie Vierwaltstätter meer. Daarna verder zuidelijk door de Gottart tunnel (een indrukwekkende 17 kilometer lang – heel leuk als je claustrofobisch bent). En uiteindelijk de Zwitsers Italiaanse grens over bij Como waar we de nacht doorbrachten. Om door Zwitserland te rijden heb je een vignette nodig. Wij hadden er al een gekocht bij een ANWB winkel, maar moesten er een bij kopen voor de aanhanger. Dit kon gewoon voor 35 Euro bij de chagrijnige douane-beambte, dus dat was geen probleem.
Next day we left very early (at 5AM) to avoid the rushhour traffic around Milan. We took the A9 (E35) and later on the A1 (still E35) South to Bologna. Then the A14 (E55) to Rimini and our destination for the day Ancona. There was some toll to pay so cash Euros were very useful to have to hand.
De volgende dag vertrokken we vroeg (5 uur ’s ochtends) om de spits bij Milaan te vermijden. We gingen over de A9 (E35) die later overgaat in de A1 (nog steeds E35) richting Bologna naar het zuiden. Vervolgens de A14 (E55) naar Rimini en het vertrekpunt van de veerboot naar Griekenland, Ancona. We moesten hier en daar wat tol betalen, dus het was handig om wat Euros bij de hand te hebben.

On to the ferry from Ancona to Igoumenitsa. After a wait of several hours the ferry left early in the evening. We disembarked the next morning in Greece at 10AM. The new A2 (E90) Egnetsia Odos motorway was a joy to drive. If only it would have been finished… Roughly between Metsovo and Grevena there was a whole section of motorway incomplete and no clear directions of where to go instead. After a few hours of going the wrong way we found out that the thing to do is to drive South East in the direction of Trikala (road number 6) for about 30 kilometres, and then take the first road that heads back North (road number 15) towards Agiofyllo and Agioi Theodoroi. This road heads towards Grevena where you can join the new motorway again. A good trick also is to follow the big trucks. As long as you see these long distance trucks you are fine.
Dan de veerboot van Ancona naar Igoumenitsa. De veerboot vertrok vroeg in de avond nadat we een aantal uren hadden gewacht. De volgende ochtend konden we om 10 uur van de boot af rijden. De nieuwe A2 (E90) Egnetsia Odos snelweg rijdt heerlijk. Jammer genoeg was hij nog niet helemaal af… Ongeveer tussen Metsovo en Grevena ontbrak er een heel stuk snelweg. En er waren ook geen bordjes om te aan te geven hoe je dan wel moest rijden. Na een paar uur de verkeerde kant op te zijn gegaan, kwamen we erachter dat je het beste in zuid oostelijke richting kunt gaan in de richting van Trikala (ongeveer 30 kilometer op weg nummer 6) en dan de eerste weg die weer naar het noorden gaat (weg nummer 15) richting Agiofyllo en Theodoroi. Deze weg gaat naat Grevena waar je weer de nieuwe snelweg op kunt. Een goede truck is om de grote vrachtauto’s te volgen. Zolang je deze lange afstands vrachtwagens ziet ga je de goede kant op.

We then simply continued on the A2 towards Tessaloniki where we paid some toll. On and on and on to the East passing Alexandroupoli we got close to the Turkish border. Here we took road 51 (E85). We spent the night in a small village a few kilometres away from this road.
Vanaf Grevena konden we simpelweg de A2 richting Tessaloniki volgen waar we wat tol moesten betalen. Vanaf daar was het alsmaar door in oostelijke richting langs Alexandroupoli tot we in de buurt van de Turkse grens kwamen. Daar namen we weg nummer 51 (E85). In een klein dorpje een paar kilometer vanaf deze weg hebben we geslapen.

Then the final stretch. We continued on road 51 further North passing along Orestiada onto the Greek Bulgarian border at Svilengrad. Once in Bulgaria we continued on smaller roads, but we checked with friends beforehand these were driveable. This is important, as some of the roads marked yellow on the roadmaps are almost non-existent or very difficult to drive. We took the 55 in the direction of Nova Zagora, but turned right in the direction of Topolovrad on road number 76. Here we continued on to Elhovo, Sredets, finally reaching Burgas (over road 79). From Burgas we drove along the Black Sea coast road towards Tsarevo and into Strandja!
En dan het laatste stukje. We reden door op weg nummer 51 in noordelijke richting langs Orestiada en naar de grieks Bulgaarse grens bij Svilengrad. Eenmaal in Bulgarije gingen we verder op wat kleinere wegen, maar we hadden wel van te voren met vrienden overlegd of deze goed begaanbaar waren. Dit is belangrijk, omdat sommige van de wegen die op de kaart in geel staan aangegeven ofwel niet bestaan, ofwel heel moeilijk begaanbaar zijn. We namen de 55 richting Nova Zagora, maar gingen rechtsaf richting Topolovgrad op weg nummer 76. Vanaf daar zijn we doorgereden naar Burgas langs Elhovo en Sredets (op weg 79). Vanaf Burgas namen we de kustweg richting Tsarevo en vanaf daar Strandja in!

Some statistics
Wat statistieken

  • Total distance from the Netherlands to Bulgaria by car 1600 miles.Totale afstand per auto van Nederland naar Bulgarije 2600 kilometer.
  • About 300 litres petrol used.Ongeveer 300 liter benzine verbruikt.
  • Avarage consumption roughly 25 miles per gallon (stationwagon fully loaded with small trailer fully loaded as well).Gemiddeld verbruik 1 op 8.7 (Stationwagon helemaal afgeladen plus karretje helemaal vol)
  • Fuel consumption on flat terrain roughly 30 miles per gallon.Verbruik op vlakke stukken ongeveer 1 op 10.5
  • Fuel consumption in mountains about 21 miles to the gallon.Verbruik in bergen ongeveer 1 op 7.5

20 Comments

  1. Dave says:

    Hi Brian, that sounds like a great thing to do with the dogs. As for costs, the route we took was about 2500 kilometres (roughly 1500 miles), so you can take your car’s mileage and roughly calculate the costs for the trip. Once you’re in Bulgaria, fuel prices will be lower than what you’re used to in the UK (at the moment they’re about 2.40 leva for a litre – that’s roughly 1.20 Euros or 1 GBP /litre). But for the rest of the trip I think you can expect to pay similar prices to what you’re used to at home. If you’re staying in B&Bs or hotels along the way, that’s a cost as well. Plus, if you take the ferry from Italy to Greece, there’s a cost for that too. In Italy and Greece you’d pay some toll (not sure how much exactly, but it’s very doable). Ad if you’re driving through Switzerland you’ll need to buy a vignette at the border for 10 Francs I believe.

    I hope this helps your planning a bit.

    Otherwise, relax and enjoy the ride. We took it easy and saw it as a nice trip. The roads are pretty good everywhere now (even in Bulgaria they’re getting much better).

    Which part of Bulgaria are you moving to?

    Best wishes,

    Dave

  2. BRIAN says:

    Hi all ,I found this info very interesting , am planning to drive to my house in BG in April 2015 although I have driven in many different countries when younger , I am a little skittish about the trip. I will be taking my three Huskies apart from the dogs I will be on my own, as for Rosa ( 2012 ) on this subject I think she is a very strong lady to go it alone hope it all went well Rosa.
    Anyone with more info ie prices for fuel ( from N.E. England ) for the trip toll road prices etc. I will be very grateful , thanks everyone for your input,
    Joshua

  3. Ron says:

    Hi Folks I will be making the trip to Bulgaria by road later this year from Stoke-on-Trent. I am in the process of buying a property in Medovo near Dobrich, I flew over in January and started the process. I will be driving over in a transit van with a caravan attached which we will be using to live in during the times we are there doing the place up. We will be using it as a holiday home for us and friends who wish to go there for breaks. Advise on the journey or other tips would be greatly appreciated.
    Thanks all Ron

  4. Dave says:

    Sounds like a great adventure Greg, thanks for sharing that. We’re hoping to get a van this year to do some trips again. What kind of van do you have?

  5. Greg newitt says:

    Hello
    We just came back from Portugal in my car we drove 3200 mile spent £800 pound fuel the drive was great France Spain Portugal great road never had any problem . we did get pulled over from police and boarder control 4 time but it was nice hopefully i will be driving to Bulgaria or Italy next time British road i find you can get driver fatigue , but abroad the roads are great no tail gating these no car around we drove some day over 6/8 miles not a soul in site weather your ragging it or driving slow
    regards Greg Newitt drove in my Get GUTTED VAN

  6. Ridikulus says:

    STRANDJA is the best area in BG, & best climate. HOW to DRIVE from UK?My favorite route is through Croatia/& Serbia, its shorter and smoother than dreadful Romania! Serbia is not in EU, BUT by EU law your car insurance should now include Serbia & the Serbs have agreed a deal with EU not to hassle EU tourists. Their motorways are fab and empty, very low tolls, and if you have all car docs with you, your fine. The last part is through a beautiful long gorge, then you hit awful BG roads near Sofia, but not for long, then the NEW BG MWAY almost all the way to Burgas, & the new coast road to Tsarevo/Strandja… BTW we rent a FAB old farmhouse near the sea (See Pelican Farm on ebay or ‘Trip Advisor’) and have another stunning old house with spectacular views for sale shortly (maybe)….IF travelling from Greece its quicker to go via Malko Turnovo, the roads not too bad direct to Tsarevo (stop by & see our village on the way), OR take the fast NEW road to Sozopol.
    If you need more Strandja know how pm me beathat@fastmail.fm
    LEK PUT! (good trip)

  7. Dave says:

    Beste Ad,

    Ja, je kunt zonder vaccinatie naar Bulgarije; wij beschouwen het als een compleet veilig land waar je in principe niet aan andere gevaren bloot staat dan thuis in Nederland. Water kun je overigens overal veilig uit de kraan drinken.

  8. ad bolders says:

    \Kan je zonder vacinatie naar bulgarijen of moet ik een prik halen ook blijf ik er maar kort en eet ik in hotel en koop ik water in een flesje.

  9. andor says:

    Hi
    We did a liverpool to chepelare drive on 2 occasions, both in a fully loaded/non reclining Peugeot 205 diesel. Both times we took the route France – Belgium – Germany – Austria – Hungary – Romania then into the North of Bulgaria.
    We found the Carrpathian ( Transylvania region ) mountains ok. There were some road works but not that bad. It was the most interesting part of the journey. I would recommend via Arad in Romania which is a nice city then go via Craoiva in Romania and directly south to the Danube crossing. The Bulgarian motorway is superb from there.
    Avoid the Vidin crossing where the Bulgarian roads are shocking there.! Its a wonderful route seeing across the Danube river to Yugoslavia as you drive along the coast road( time it for day hours )on the Romanian side but its slower when you hit Bulgaria.
    The only time we were asked questions is on the Romanian side of the Danube and no one bothered to empty out the car. There is a £30-40 fee for the boat that takes ten minutes payable in euro or romanian currency.
    We had stop-overs in Saltzburg, Arad and Craiova all of which are interesting.
    Hope this helps.
    Andor

  10. Rosa says:

    This is the most useful, informative and entertaining information I have read for ages! I am contemplating the drive to BG with trepidation (lone female, four dogs….) I wonder where I could advertise for a co-driver? Think I will try the most direct route and risk the slow lorries. Am going over for a week first and will ask absolutely everyone for stopping places etc.

    Strandja sounds so wonderful – I may go property hunting there….

    Thank you for your writings= Rosa

  11. james whitaker says:

    thankyou very much for putting your story here, i will be making the journey from the uk next year to Veliko Tarnovo and your story has helped me with the planning of my journey, so thankyou again and very glad your journey was a safe one. james

  12. ahmet says:

    5 dagen is wel heel lang zeg wij waren binnen 2 dagen in turkije ( 1 dag overnacht in hotel kroatie)

  13. philip wells says:

    hi dave,Iam driving down via northern route but read your blog ,ihave 2 properties one at Tetovo one at Bosilkovtsi, but am looking for aplace further south as a winter bolt hole at the moment i still have my place in uk also but intend to make permament move as soon as poss. why did you get ferry from ancona rather than bari and how much did it cost, my partner drove down via italy and greece via bari in 2001 and said it was very expensive then, reason i ask my nephew has a large trulli complex at alberobello and i could break my journey there,what are the property prices like nearer to the turkish border ,and are the winters livable, I hate the cold, Iam aretired marine chief engineer but now work as an archaeologist,Isail dover 4AM on 5th april to dunkirk and expect to get to the danube in 3 to4 days ,God and the German boy racers willing (speed limit Compulsory ,Nothing under80 Miles per hour) Iused to live in Rotterdam (for 3years) on aship in der waalhaven It was on der ketting Iworked evenings in Kattendrecht running abar,regards Philip

  14. Dave says:

    Hi Marcia, glad you liked the story. Yes, we know Gramatikovo. It’s right in the middle of Strandja. Beautiful panorama’s from there, especially in Autumn with mist rising from the valleys around the village. See our photoblog for some pictures, for example: http://www.explorestrandja.com/2009/10/lakes-of-mist-in-the-strandja-valleys/. I’ll send you an email with some more info. Best wishes, Dave

  15. Marcia says:

    Hi, very interested in your story. We are just in the process of buying a house near Strandja a place called Gramatikovo, do you know it. If you do would love to know a bit about the place and surrounding area – if you have the time. Many thanks and really look forward to hearing about the place.

  16. Dave says:

    :) Wij spreken noch Grieks noch Italiaans dus we konden de ‘aanwijzingen’ in die talen niet echt volgen. Gelukkig gooiden ze er ook wat half Duits en Engels door. In ieder geval vonden we het erg vermakelijk. En toegegeven, zonder hun hulp hadden we de auto nooit zo strak kunnen inparkeren!

  17. Joris says:

    Kalispera Dave,

    Erg leuk en goed beschreven reisverslag naar Bulgarije! Zelf woon ik al een aantal jaren in Griekenland en gaan wij zo’n vijf keer per jaar met de auto op bezoek bij familie in Belgie. Echter het gefreakte personeel bij Minoanlines Ferry is toch echt Grieks al zijn ze aardig op hun Italiaanse collega’s aan de wal gaan lijken ;)

    Groetjes,

    Joris

  18. Dave says:

    Hi Phil, you can email us on info@strandjablog.com – We’ll be happy to help!

  19. Phil Howard says:

    Hi do you have an email address I can send some questions to as I am doing a similar trip in April 2010 and wanted some more advice if that’s OK?

  20. Piet en Gre says:

    Ziet er allemaal heel mooi uit, mooie fotos en een leuk verhaal.
    We worden helemaal enthousiast over Bulgarije!!

Leave a Reply