StrandjaBlog - picture taken in Strandja Nature Park, Bulgaria

Zelenika festival Strandja

Every year in May nature-lovers from all over Bulgaria gather in the Strandja mountains for the Zelenika festival. The festival is timed with the flowering period Strandja Zelenika (Странджанската зеленика) or Rhododendron ponticum. This plant is the official symbol of the park, and for good reason.
Ieder jaar in mei omen natuurliefhebbers uit heel Bulgarije bij elkaar in het Strandja gebergte voor het Zelenike festival. Dit festival wordt elk jaar gepland in de tijd dat de Strandja Rhodondendron (Zelenika) of Rhododendron ponticum in bloei staat. Deze plant is het officiele symbool van Natuurpark Strandja. En terecht…

The vegetation in Strandja is very special, because many relict species from the Tertiary survive here, and the Rhododendron is the most characteristic and beautiful representative of these ancient plants. However, In the South-West of England, conservationists are fighting a hard and bitter war with this species. There it is a garden escape that is very invasive and forming a huge threat to native woodlands.
Strandja heeft een hele bijzondere flora doordat veel soorten uit het Tertiar de ijstijd hier hebben overleefd. De Rhodondendron is een van de mooiste en meest karakteristieke planten uit deze periode. In het zuid-westen van Engeland hebben natuurbeschermers echter hun handen vol aan deze plant, omdat hij daar is onsnapt uit tuinen en nu inheemse flora bedreigd.

Festival for a controversial plant
Festival voor een omstreden plant

Of course we could not miss out on a festival to celebrate the existence of a plant that brings out the best and worst in people.
Uiteraard wilden wij dolgraag een festival bijwonen waar het bestaan deze omstreden plant uitgebreid gevierd wordt.

zelenike-festival On the 16th of May, we joined in with the festivities. Young and old nature supporters from all over Bulgaria gathered in Zvezdets, on a beautiful hill overlooking the surrounding mountains. Telescopes were set up and in the distance the minaret of a mosque in Turkey could be seen.
Op 16 mei trokken wij, samen met natuurliefhebbers van alle leeftijden naar het dorpje Zvezdets in Strandja. Op een mooie heuvel hadden we goed uitzicht op de omliggende bergen. Sommige mensen hadden telescopen mee waardoor je in de verte een Turks bergdorpje kon zien liggen, compleet met mini-moskee.

Women from many of the Strandja villages were dressed up beautifully in folklore costumes. They were singing and dancing to traditional Strandja songs. Bulgarians are very proud of their traditions and culture, and everybody, from the ones that still had to learn to walk to the ones that had forgotten it again, joined in with traditional circle dances. We stayed away from the action, because we have still not mastered the steps, and sampled the local honey instead.
Er waren vrouwen in traditionele Bulgaarse klederdracht uit verschillende omliggende dorpjes. Op het ritme van trom, doedelzak, en accordeon dansten en zongen zij voor alle aanwezigen. De Bulgaren zijn erg trots op hun culturele tradities en iedereen die maar enigzins kon lopen (jong en oud, met of zonder krukken) deed mee. Wij hielden ons een beetje afzijdig, omdat we nog niet alle pasjes precies kennen en proefden van de lokaal gemaakte honing.

zelenike-festival-dancing

Walking to Brushlian
Wandelen naar Brushlian

crossing-veleka-river The temperature was rising steadily, and it was getting quite warm now. Maybe time to find some shade we thought, but no, we were off for a walk now, that would last a good 5 hours. Gulp. Walking through this part of Strandja is extremely beautiful. We went down to the Veleka river valley, where we crossed by boat, car, foot, and cable-trolley.
Tegen het middaguur werd het behoorlijk warm, dus wij wilden wat schaduw gaan opzoeken. Dat ging helaas niet door, want er moest gewandeld worden. Vijf uur maar liefst! Je kunt heel goed wandelen door dit deel van Strandja en de natuur is hier prachtig, dus we gingen natuurlijk graag mee. Halverwege kwamen we bij de Veleka rivier. Wij zijn op blote voeten naar de overkant gegaan door een ondiep stuk, maar je kon ook per roeibootje, landrover auto, of kabelbaan.

After a break of about an hour we continued on through oak woodlands interspersed with flower-rich meadows and small brooks with refreshingly cool water. We saw loads of beautiful flowering plants such as various types of orchids and the Crimson-flowered Peony (Peoanio peregrina). The walk ended in the village of Brushlian.
Na een pauze van ongeveer een uur in de schaduw gingen we weer verder. De wandeling ging door oude eikenbossen, afgewisseld door weides vol met wilde bloemen. We zagen veel bijzondere planten, includief een aantal orchidee-soorten en de rode pioenroos (Peoanio peregrina) die hier in het wild voorkomt. De wandeling eindigde in het dorpje Brushlian, een pittoresque plaatsje met een aantal cafe/restaurantjes waar je wat kan eten en drinken.
peony

Camping without sleeping
Kamperen zonder slapen

Afterwards, everybody headed to Gramatikovo, to the camping field that was set up for the festival. Here, the Bulgarians partied until late with very loud music making sleeping impossible for a long time. It didn’t help that we chose to make camp next to parked cars that were leaving. But waking up in the morning to Strandja birdsong and a beautiful sunrise made everything perfect.
’s Avonds gingen we naar een kampeerplek in de buurt van het plaatsje Gramatikovo. Hier ging het feest tot diep in de nacht door. Wij hadden de fout gemaakt om ons tentje vrij dicht bij een aantal geparkeerde auto’s te zetten. Midden in de nacht werden een paar keer wakker van half-dronken Bulgaren die niet bleven slapen, maar puur voor het feest kwamen. Het gezang van honderden vogels en de mooie zonsopkomst maakte alles echter weer goed.

camping-near-gramatikovo

One Comment

  1. Dr. Ignatov says:

    Hello,
    I am Bulgarian with German passport, who now lives in Turkish Strandja, in Igneada. I certainly experienced similar problems as you, coming to Bulgaria from Brittain. I enjoy your amazing blog with some much affection to Strandja. and I would very much like to get in tiuch with you. Please, feel free to come and visit me in Igneada.
    Dr. Ignatov

Leave a Reply